lunes, 20 de julio de 2015

¿Qué pasaría si en un bolsillo de tu pantalón hubiera un agujero negro?





 Básicamente morirías, vos y unos cuantos mas por cierto. Excelente y breve explicación sobre qué es un agujero negro, de la mano de la gente de Quarks and Cofee.






sábado, 18 de julio de 2015

Los nuevos y sorprendentes hallazgos en Plutón



Región de Tombaugh: el "corazón" de Plutón, parte del montañoso Valle Sputnik recientemente descubierto.  Se observa una vasta llanura formada por monóxido de carbono sólido, que recuerda valles marcianos similares y el permafrost de la Tierra.


  Hace tan solo tres días se produjo el sobrevuelo de New Horizons sobre Plutón y los hallazgos de la sonda han dejado helados a todos los involucrados en la misión y a quienes también la vemos desde afuera.
 A pocas horas del encuentro, con la llegada de la primer imagen en alta definición del encuentro con el planeta enano, se observó la existencia de una cadena montañosa de reciente formación. Las primeras imágenes del llamado corazón de Plutón nos muestra la presencia de una amplia zona formada por monóxido de carbono en estado sólido. El terreno, bautizado provisoriamente como Sputnik Planum, recuerda a zonas polares de nuestro planeta, precisamente por su estructura segmentada, con celdas de unos aproximadamente 20 km de diámetro. La composición de esta zona contrasta notablemente con la de las otras regiones congeladas de Plutón formada por metano y nitrógeno sólido, y por cierto nos recuerda al familiar permafrost terráqueo.


Versión anotada de Sputnik Planum con las distintas estructuras observadas. Ampliar.

 En palabras de Jeff Moore, jefe del equipo de geofísica e imagen de New Horizons, estos hallazgos han superado todas las expectativas previas, y plantean un desafío importante para dilucidar su origen. Las estructuras celulares están limitadas por surcos más o menos longitudinales, en los cuales se observan estructuras similares a cerros, claramente distinguibles por ser más oscuros que el resto del terreno. Probablemente su formación obedezca a la sublimación del hielo en esas zonas.

El llamado "corazón de Plutón" es esta nueva región denominada región de Tombaugh en honor a su descubridor (Clyde Tombbaugh) es una zona formada por monóxido de carbono sólido. Imagen vía NASA SSE.-


 Dos explicaciones muy primarias se manejan para explicar esta particular estructura helada. La primera establece como probable que la misma se formara debido a fenómenos geofísicos, es decir a una contracción de la capa superficial. El resultado es similar lo que sucede cuando se evapora el agua del lodo y se resquebraja. Otra posible hipótesis explicaría estas formaciones como producto de la actividad convectiva debido a una mayor temperatura en la estructura interna de Plutón, de forma similar a las observadas en fluidos en ebullición. Ciertamente esto plantea una estructura más compleja de la propuesta inicialmente, y Plutón no tendría nada que envidiarle al resto de planetas del Sistema Solar. Polémico.

 Mas allá de estos aspectos, también se detectaron zonas afectadas por actividad eólica en forma muy nítica. Las mismas fueron tomadas el 14 de julio a una distancia de 77.000 km. y en ellas se aprecian detalles de hasta 1 km. La resolución de las imágenes es clave para lograr estos descubrimientos.

Así modifica la estructura superior de la atmósfera el viento solar. El instumento SWAP detectó la presencia de iones de nitrógeno a decenas de miles de kilómetros de la capa superior atmosférica de Plutón. Imagen vía: NASA SSE.-


 Por otro lado, los hallazgos iniciales de la atmósfera de Plutón están a la par que su geología en cuanto a novedades sorprendentes. La misma se extiende hasta unos 1.600 km de su superficie y está formada mayoritariamente por nitrógeno. Asimismo se pudo determinar el efecto del viento solar que extiende un rastro de gas ionizado a decenas de miles de kilómetros mas allá de su superficie.

 El video demuestra los hallazgos de la ocultación solar casi perfecta que midió el espectómetro-telescopio ultravioleta ALICE:




 Me parece más que justo la denominación inicial para esta extraordinariamente interesante región: Sputnik Planum, en homenaje al satélite que inauguró la fascinante Era Espacial. Todos los nombres que se han asignado hasta ahora son provisorios, y por cierto, la tarea de bautismo recién comienza. El instituto SETI se ha puesto en campaña pública para proponer nombres en la cual, por cierto, se puede participar.

 Las imágenes son de alta resolución, aunque se pueden observar ciertas inexactitudes debido a la compresión de datos utilizada. Hay que tener en cuenta las dificultades de comunicación debido a la distancia de la New Horizons con nuestro Planeta. Estos detalles, junto con los nuevos datos llegarán a lo largo de los próximos días. En la conferencia de prensa de hoy, la NASA estimó que los datos recibidos no llegan a un 10% de los obtenidos por la sonda. De manera entonces que el descubrimiento del sistema binario Plutón-Caronte recién ha comenzado.




 El video de arriba demuestra lo que es posible hacer con las primeras imágenes de la New Horizons. El crédito pertenece a Mattias Malmer.
 Recomiendo el seguimiento de los datos de New Horizons en Eureka y Miles de Millones. La aventura de descubrir Plutón recién comienza y lo hizo con todo.




Elaborado en base al sito oficial de New Horizons, de donde provienen las imágenes salvo las indicadas que provienen de la web de la NASA.







jueves, 16 de julio de 2015

40 años de la misión Apolo-Soyuz


Vía: Ciudad Futura.


  Hace 40 años se produjo un hecho fuera de serie en la carrera espacial: la Unión Soviética y los Estados Unidos realizaban la primer misión tripulada conjunta de la historia. A contrapelo del contexto político signado por la Guerra Fría, la misión implicó una estrecha colaboración técnica que tuvo que lidiar con numerosos desafíos muy específicos para garantizar la misión. La propuesta comenzó a ser explorada en 1969, año clave en la historia de la exploración espacial. Los EUA habían cumplido el objetivo de llevar sano y salvo a un ser humano a la Luna, y le ganaron de mano a los soviéticos. La URSS iniciaba la era de la permanencia ininterrumpida en el espacio, con el lanzamiento de la primer estación espacial de la historia.

 Ambas naciones estaban transitando por la etapa madura de la exploración espacial: los EUA iniciaron su programa de estaciones espaciales, pero el mismo quedó trunco por la misma razón que lo fue el programa Apolo. De hecho, para la NASA esta sería la última misión de las naves construídas para la carrera lunar.
 La URSS comenzaba a explotar las formidables capacidades de las naves Soyuz, que también nacidas para llegar a la Luna, ahora serían las responsables de hacer de la órbita terrestre un hábitat permanente para cosmonautas soviéticos y rusos. Superados los aspectos estrictamente políticos para establecer la misión, los desafíos técnicos iban a ser incluso mayores a los precedentes.

La nave Soyuz en un curioso esquema visual verde. El color de la nave fue cambiado por los requisitos ópticos de los sistemas norteamericanos que requerían que los astronautas identificaran a la nave soviética visualmente. El sistema soviético por el contrario, era totalmente automático, aunque también disponía de sistemas ópticos que se utilizan en acoplamientos manuales. Vía: NASA The Commons.-


 El esquema de maniobra orbital y acoplamiento partían de conceptos y tecnologías distintos, las atmósferas de las naves eran incompatibles e incluso el registro de la duración de las misiones se realizaba en forma distinta por soviéticos y norteamericanos. Por no mencionar las barreras idiomáticas, que no sólo abarcaban a los tripulantes de las naves, sino a los equipos técnicos de ambos países. Todos estos aspectos fueron superados, demostrando las capacidades conjuntas y cuan positivo es la colaboración en materia espacial. La misión fue un éxito, y lamentablemente no fue continuada. Sin embargo hoy día se evalúe esta pionera misión como clave de los tiempos actuales en los que la Estación Espacial Internacional es una realidad. Así son presentados una serie de videos que la agencia espacial rusa Roscosmos y la NASA han publicado estos días para conmemorar la misión.
 Así entonces los cosmonautas soviéticos Alexéi Leonov y Valery Kubásov y los norteamericanos Thomas Stafford, Donald Slayton y Vance Brand se encontraron en órbita y llevaron una exitosa misión conjunta de 44 horas en las que
 En los mismos se aprecia la valoración de los años pasados, y de su significado actual. Hay entrevistas a los hacedores de esta misión, y muchísimo material documental que merece ser conocido, especialmente por su riqueza anecdótica.

 Publico a continuación los videos de Roscosmos seguidos por la producción de la NASA.











Los detalles de esta histórica misión se pueden recrear en los formidables artículos de Eureka y Ciudad Futura.















miércoles, 15 de julio de 2015

Primera imagen de alta resolución de Plutón


Imagen vía: Centro Espacial Goddard.

La NASA está recibiendo poco a poco la información recabada por la New Horizons en su histórico encuentro con Plutón. La nave pasó sobre la superficie de Plutón a unos 12.500 km a las 11:50 UTC ayer, cumpliendo un hito histórico en la exploración espacial del Sistema Solar. New Horizons hizo realidad la exploración de uno de los últimos rincones del Sistema Solar: el sistema binario formado por Plutón-Caronte y luego los cuerpos que conforman el Cinturón de Kuiper

 Esta primera imagen, una de las provistas por su cámara LORRI, es realmente interesante y es parte de un importante hallazgo. Muestra una rica estructura superficial en el planeta enano probablemente aún activa. Las estructuras montañosas se estiman tienen picos de unos 3.500 km. Según las primeras estimaciones del equipo de análisis geológico de la New Horizons estas formaciones datan de por lo menos 100 millones de años. En términos geológicos este lapso de tiempo se estima reciente, teniendo en cuenta la edad del Sistema Solar que data de unos 4500 millones de años. Es necesario profundizar el conocimiento sobre la formación de estas montañas, que según la NASA no obedece a causas gravitacionales externas, aunque por cierto esto aún no ha sido confirmado o rebatido. Eventualmente la formación de esta cadena montañosa ha sido producto de una muy reciente acitividad geológica que nos muestra un Plutón realmente sorprendente.

 Por cierto esta imagen ha sido utilizada para generar la primer vista en 3D de las montañas plutonianas:


 Obtenida mediante métodos estimativos, no deja de darnos una perspectiva realmente interesante y más acertada de estas estructuras. El video lo realizó Mattias Malmer.

 Los descubrimientos realizados por New Horizons durante las semanas y días previos al encuentro han sido numeroros y muy variados: tiene un diámetro de 2.370 km lo que lo convierte en el mayor objeto del Cinturón de Kuiper, ganándose así un lugar de respeto en el Sistema Solar. O por lo menos, en la comunidad de astrónomos. Por otro lado la New Horizons permitirá comprender el extraño fenómeno del enfriamiento de la estratósfera de Plutón.



 Vía: NASA.-




jueves, 9 de julio de 2015

La aproximación de Voyager 2 a Saturno: los anillos


 En 1981 se produjo el histórico encuentro entre la sonda Voyager 2 y el planeta Saturno. Uno de los objetivos primarios del encuentro era, naturalmente, registrar en detalle el complejo y fascinante sistema de anillos del planeta. Durante las primeras 34 horas de la aproximación inicial se captaron un total de 600 imágenes. Las mismas fueron curadas y procesadas para obtener un mosaico de 150 imágenes que hoy han sido animadas, y nos muestran la rica dinámica del sistema de anillos de Saturno:



Cada cuadro de este video es producto de 4 fotos tomado por la cámara de gran angular de la sonda tomadas con filtros naranja, verde y en el ultravioleta. En la danza de los anillos se aprecian claramente algunas lunas del planeta. El objetivo en la etapa inicial de aproximación fue el registro detallado de los mismos, es por eso que la porción central de Saturno está deliberadamente omitida a efectos de su resalte. Se aprecia claramente que la estructura de los anillos aparece más oscura del lado izquierdo de la imagen, seguramente debido al ángulo de inicidencia de la luz sobre los mismos.

 El registro de imágenes llevó 34 horas, y comenzó el 13 de agosto (11:18 UTC) y culminó el día siguiente a las 21:15 (UTC)

Detalle de las nueve lunas saturnianas que aparecen en las imágenes. (Ampliar)


 Esta genial reconstrucción de datos la realizó Ian Regan mediante el uso de OPUS, una plataforma de búsqueda de imágenes de The Planetary Rings, uno de los proyectos del Planetary Data System de la NASA. Este proyecto está concebido para la difusión de datos científicos en forma colaborativa y de esa manera poder procesar la enorme cantidad de datos provenientes de las misiones espaciales. En particular, y tal como hemos visto a lo largo de los últimos tiempos, las sondas Voyager continúan suministrando información de gran interés científico que permite conocer a fondo la dinámica de los planetas exteriores.

 El cuidado en la toma de imágenes ha permitido una reconstrucción de gran calidad de las mismas, ya que fueron tomadas con un gran margen de error que permite su procesado. Todo el trabajo de composición de imágenes se realizó mediante Phyton y este precedió a la asignación de colores.

 Los avances se pueden ver en este otro video del autor:



 El resultado permitió darle vida a viejas imágenes de una misión histórica, que aún hoy tiene mucho por contar.











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